猎鹰上天之后:中国商业航天还有自信力吗

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马斯克的一枚火箭,足以支撑起一家中国商业航天公司多年的运作(图源:VCG)

北京时间2月9日前后,中国媒体仍然为美国“SpaceX”公司“猎鹰重型”火箭的升天而疯狂。“SpaceX”方面已宣称要在未来三、四年间探索火星,该公司首脑马斯克本人还称计划2018年底“将美国航天员送入太空”。这一系列豪气干云的宣言让很多媒体业者为之热血沸腾,或者装作热血沸腾的样子。几天前被某个中国地产大亨送进太空的所谓“共享卫星”就很难与之相提并论了。

当后者不幸成为近期中国商业航天乃至中国航天的代表之一时,不少分析人士就会本能的感到尴尬。中文社交网络上因此自发掀起了一股盛赞猎鹰火箭的热潮。鉴于更多人对中国航天现状了解不多,而美国航空航天技术的先进又是人所共知,此消彼长之下,一种针对中国航天的悲观情绪就油然而生。

对于长期关注航天新闻的分析人士来说,在四年前印度“曼加里安”(Mangalyaan)号火星探测器成功入轨后,一种新德里“打败中国”、“印度胜中国一筹”的舆论就随之呈现了数周之久。当此番“打败中国”的对象落到美国头上时,很多深知美国技术仍有压倒优势的观察人士反而觉得理所当然:因为美国就是这么先进,所以中国才有必要继续追赶。至于因此丧失自信,迷失在舆论中,恐怕是没有必要了。

事实上,相对于马斯克(Elon Musk)旗下“SpaceX”公司技术较为成熟的“猎鹰9号”小型火箭,本次重型火箭的很多技术仍待验证。相对于两个助推器的成功回收,该火箭的芯级部分就因故障坠海,未能按计划收回。此外,火箭成功发射数小时后,其搭载的特斯拉跑车也飞过预定目标,成为了火星、木星间小行星带里的宇宙垃圾。这使得本次发射的广告意义更为明显。

毕竟,马斯克的火箭即便技术再高,其核心还是要尽量压缩成本。根据资料显示,猎鹰重型火箭此次发射成本约在1亿美元上下,而这已经是商业发射中较为低廉的开销了。但遗憾的是,中国的类似企业就很难筹到这样一笔钱。

譬如计划在2018年6月发射第一枚商业火箭的中国“零壹空间”公司从2015年8月成立至今,也只累计获得5亿人民币(约合7,903万美元)融资。当马斯克本次发射的成本足以支撑起一家中国民营航天公司时,中美之间的差距也就一目了然起来。

根据国务院新闻办公室发布的《2016中国的航天》白皮书显示,北京就已经明确了“鼓励引导民间资本和社会力量有序参与航天科研生产、空间基础设施建设、空间信息产品服务、卫星运营等航天活动,大力发展商业航天”的计划。很多科技公司因此随之加大了实用火箭、卫星网络的融资和研发。但更多中国企业得到的注资是有限的。“零壹空间”这种单位也是因为“有背景”才能走到这一步。

不过,中共已在2017年提出过“要着力深化军民融合发展,加快探索实践脚步”的口号。伴随着“猎鹰重型”火箭引发的太空风潮,此前苦心孤诣维持下的中国商业航天机构也得到了成长的机会。这意味着尽管2018年6月的中国首枚“商业火箭”其技术含量可能会相当有限,但它就宣示了中国商业航天还有一点自信力,社交网络的文章是不足为据的,中国人更需要自己去看天空。

撰写:单生丰

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